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A First Nations Perspective

The First Nations’ perspective on the War of 1812 is just now beginning to be recognized. While parallels can be found, it is distinct from both the American and Canadian experience. Aboriginals fought on both sides of the conflict and paid a heavy price for that participation. Those who did not fight were not spared the impact of the conflict on their day-to-day lives.

The modern Haudenosaunee, or Iroquois, have long-standing communities close to the international border of the United States and Canada. In the Niagara region, there is the Six Nations of the Grand River, near Brantford, Ontario. Across the Niagara, there is the Tuscarora reservation near Lewiston, New York. The Mohawks of Tyendinaga are on the Bay of Quinte, north of Lake Ontario, and the Mohawks of Akwesasne, Kanehsatake, and Kahnawake are located in the valley of the St. Lawrence River further to the east. Their locations brought the War of 1812 to their doorstep.

Nowhere was the divisiveness of the war felt more keenly than in Akwesasne. British and American officials had drawn the U.S./Canada border straight through the community. Early in the war, the British constructed a blockhouse in Akwesasne and stationed Canadian Voyageurs there to watch the border. This prompted an attack by American militia from French Mills (today’s Fort Covington) in which several Canadians were killed. The community was pressured to remain neutral in the conflict, but Akwesasne warriors were recruited by both sides. At least 60 of them agreed to fight for the British, only to see their families driven out of their homes for breaking the neutrality. There was also a small but notable faction that supported the American cause, led by Colonel Louis Cook, a veteran of the French and Indian War and the American Revolution.

Tensions between the various factions at Akwesasne plagued the community for decades after the war. Prior to 1812, residents were able to come and go across the international border with freedom. After the war, they were forced to permanently reside on one side or the other. Although Akwesasne is one community, geo-political divisions persists to this day, with separate elected governments and membership lists that correspond to the international border.

Neighboring settlers were frightened of native participation at the onset of the war, but the conduct of the warriors themselves helped to alleviate those fears, as historian Robert Sellar pointed out in 1888:


“The Indians, of whom such apprehensions were entertained, soon appeared, the first band being one of about a hundred braves, commanded by a French-Canadian, Capt. Versailles. Their appearance was terrifying enough, for beyond a girdle they were naked, their bodies and faces streaked with the war paint, and feathers stuck in their hair...

They were very civil to the settlers, much more courteous, indeed, than the regular soldiers proved to be, and would touch not even an apple tree without permission. One good woman who regarded a band of them, who came to her house one evening, with terror, had all her apprehensions set at rest when, on looking into the shed where they were to pass the night, she witnessed several on their knees in prayer. They were divided into bands of 40, and were constantly on the move along the frontier from Lake Champlain to St Regis, doing service as scouts and patrols which was simplyinvaluable, for while they watched the enemy like the hawk, they were as stealthy in their movements and as difficult to catch as the snake. Though the Americans repeatedly endeavored to surprise these Indians bands, and though they were constantly hovering around their lines, it is a curious fact, illustrative of their consummate craft, that not a single Indian was captured during the war...


When they became acquainted with them, the settlers rather liked to have a visit from an Indian patrol, as it gave them a sense of security. These children of the forest carried their food in small haversacks, and, except when the weather was cold or wet, rarely went near a house save to buy provisions.”


Native warriors recruited by the British were instrumental in turning back an American invasion of Canada on the Niagara frontier, the St. Lawrence River, and at Chateauguay. Their pro-American counterparts played an important role in the American victory at the Battle of Plattsburgh by conveying intelligence of enemy movements.

The War of 1812 marked the end of the classic age of aboriginal warfare, wherein native combatants engaged as separate war parties dressed in traditional attire. By the time of the American Civil War, native participants were uniformed, conscripted soldiers fighting in the same units as their non-native comrades-in-arms.

As the United States and Canada prepare for the bicentennial commemoration of the War of 1812, First Nations are sharing their perspective in the hopes that the lessons learned in the breakdown of peace are not lost on the people of today.


Further Reading:

  • Benn, Carl. The Iroquois in the War of 1812. University of Toronto Press, Toronto, 1998.
  • Graves, Donald E. Fields of Glory: The Battle of Crysler’s Farm, 1813. Robin Brass Studio, Toronto, 1999.
  • Herkalo, Keith. September Eleventh 1814 - The Battles at Plattsburgh. Battle of Plattsburgh Association, Plattsburgh, 2007.
  • Hough, Franklin B. A History of St. Lawrence and Franklin Counties, New York. Little & Company, Albany, 1853.
  • Lossing, Benson J. The Pictorial Field-book of the War of 1812. Harper & Brothers, New York, 1868.
  • Sellar, Robert. The History of the County of Huntingdon and of the Seigniories of Chateaugay and Beauharnois from their first settlement to the year 1838. The Canadian Gleanor, Huntingdon, Quebec, 1888.


La Perspective des Autochtones

La perspective des Autochtones sur la guerre de 1812 commence maintenant d’être reconnu. L’expérience des Autochtones, est différente des Canadiens et les Américains. Les Autochtones ont combattu sur les deux cotes de la guerre et ont payé cher pour leur participation. Celles qui n’ont pas combattu n’ont pas étés épargné de l’impact de la conflit dur leurs vies. 

Les modernes Haudenosaunee, ou Iroquois, ont les communautés anciennes proche de la frontière internationale du Canada et les États Unis. Dans la région Niagara, il y a les nations six de la rivière Grand, proche de Brantford, Ontario. À l’autre côté de Niagara, il y a la réserve Tuscarora proche de Lewiston, New York. Les Mohawks de Tyendinaga est à la baie Quinte, nord de lac Ontario, et les Mohawks de Akwesasne, Kanehsatake et Kahnawake est dans la vallée de le fleuve st. Laurent, plus de l’est. Au cause d’où ils vivaient, le guerre de 1812 était sur leurs pas de la porte.

Les Akwesasne ont senti la guerre plus des autres car les fonctionnaires Américains et Britanniques ont désigné la frontière en le milieu de la communauté. Au début de la guerre, les britanniques ont construit un blockhaus dans Akwesasne et stationné les voyageurs Canadiens là pour monter la garde de la frontière. Ceci ont incité un attaque par un milice Américaine de French Mills (aujourd’hui Fort Covington) qui ont tué plusieurs Canadiens. La communauté était pressionné d’être neutre, mais les guerriers Akwesasne été recrue par les deux côtés. Au moins 60 des guerriers ont décidé de combattre pour les Britanniques, seulement pour voir leurs familles chassées de leurs maisons pour avoir enfreint la neutralité. Il y a aussi quelques guerriers qui ont supporté les Américains, dirigé par Colonel Louis Cook, un vétéran des les guerres Français Indien et la révolution Américaine.

Les membres Akwesasne être poursuivis par les tensions pour plusieurs années après la guerre. Avant la guerre de 1812, les résidents pouvaient traverser la frontière quand ils veulent. Après la guerre, ils ont été contraints de résider en permanence d'un côté ou de l'autre. Bien que Akwesasne soit une communauté, les divisions géographique et politique subsistent encore aujourd'hui.

Les voisins avaient peur de la participation des Autochtones au début de la guerre, mais la conduite des guerriers contribué à atténuer ces craintes, comme l'historien Robert Sellar a dit en 1888:

«Les Autochtones, dont ces appréhensions ont été divertis, parut bientôt, la première bande étant l'un d'une centaine de braves, commandé par un canadienne-française, le capitaine Versailles. Leur apparition a été assez terrifiant, car au-delà 'ils étaient nus, leurs corps et les visages striés de la peinture de guerre, et les plumes collées dans les cheveux ..

Ils étaient très civile pour les colons, beaucoup plus courtois, en effet, que les soldats réguliers s'est avéré être, et ne toucherait même pas un pommier sans autorisation. Une bonne femme qui voyait un groupe d'entre eux, qui sont venus chez elle un soir, avec terreur, avait toutes ses appréhensions fixés au repos quand, en regardant dans le hangar où ils devaient passer la nuit, elle a vu plusieurs sur leurs genoux prière. Ils ont été divisés en groupes de 40, et sont constamment en mouvement le long de la frontière du lac Champlain à St Regis, faire le service d'éclaireurs et les patrouilles qui était tout simplement inestimable, car pendant qu'ils le regardaient comme l'ennemi le faucon, ils étaient aussi furtif leurs mouvements et que difficiles à attraper le serpent. Bien que les Américains à plusieurs reprises tenté de surprendre ces bandes indiennes, et bien qu'ils étaient constamment oscillé autour de leurs lignes, c'est un fait curieux, indicatif de leur métier consommé, que pas un seul Indien a été capturé pendant la guerre ... 

Quand ils les connaitre, les colons plutôt aimé avoir la visite d'une patrouille indienne, car il leur a donné un sentiment de sécurité. Ces enfants de la forêt porté leur nourriture dans les petites musettes, et, sauf quand le temps était froid ou humide, n’allé pas près d'une maison économiser pour acheter des provisions. "

Les Autochtones guerriers ont aidé à repousser une invasion Américaine du Canada sur la frontière du Niagara, le fleuve Saint-Laurent, et à Châteauguay. Les Autochtones qui ont combattu pour les Américaines ont joué un rôle important dans la victoire à Plattsburgh par le transmettant des renseignements sur les mouvements ennemis.

La guerre de 1812 marqua la fin des combattants Autochtones engagés en parties de guerre séparées, vêtus de costumes traditionnels. A l'époque de la guerre de Sécession, les participants autochtones étaient en uniforme, les soldats enrôlés dans les mêmes unités que les non-autochtones compagnons d'armes.

Maintenant les États-Unis et le Canada se préparent pour la commémoration du bicentenaire de la guerre de 1812, et les Autochtones partagent leur point de vue dans l'espoir que les leçons tirées de la rupture de la paix ne sont pas perdues aujourd’hui. 

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